Una de las preguntas más importantes sobre una enfermedad infecciosa emergente, como el nuevo coronavirus, es qué tan mortal es. Después de meses de recopilar datos, los científicos se están acercando a una respuesta.

Los investigadores usan una métrica llamada tasa de mortalidad por infección (IFR) para calcular qué tan mortal es una nueva enfermedad. Es la proporción de personas infectadas que morirán como resultado, incluidas las que no se hacen la prueba o no muestran síntomas.

“El IFR es uno de los números importantes junto con el umbral de inmunidad del rebaño, y tiene implicaciones para la escala de una epidemia y qué tan seriamente debemos tomar una nueva enfermedad”, dice Robert Verity, epidemiólogo del Imperial College de Londres.

Calcular un IFR preciso es un desafío en medio de cualquier brote porque se basa en conocer el número total de personas infectadas, no solo las que se confirman a través de las pruebas. Pero la tasa de mortalidad es especialmente difícil de determinar para COVID-19, la enfermedad causada por el virus SARS-CoV-2, dice Timothy Russell, un epidemiólogo matemático de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres. Esto se debe en parte a que hay muchas personas con síntomas leves o sin síntomas, cuya infección no se ha detectado, y también porque el tiempo entre la infección y la muerte puede ser de hasta dos meses. Muchos países también están luchando para contar todas sus muertes relacionadas con virus, dice. Los registros de defunción sugieren que algunos de ellos se están perdiendo en los recuentos oficiales.

Los datos de principios de la pandemia sobreestimaron cuán mortal era el virus, y luego los análisis posteriores subestimaron su letalidad. Ahora, numerosos estudios, utilizando una variedad de métodos, estiman que en muchos países morirán entre 5 y 10 personas por cada 1,000 personas con COVID-19. “Los estudios en los que tengo fe tienden a converger alrededor del 0.5-1%”, dice Russell.

Pero algunos investigadores dicen que la convergencia entre los estudios podría ser una coincidencia. Para una verdadera comprensión de cuán mortal es el virus, los científicos necesitan saber qué tan fácilmente mata a diferentes grupos de personas. El riesgo de morir por COVID-19 puede variar considerablemente según la edad, el origen étnico, el acceso a la atención médica, el estado socioeconómico y las condiciones de salud subyacentes. Se necesitan más encuestas de alta calidad de diferentes grupos, dicen estos investigadores.

La IFR también es específica para una población y cambia con el tiempo a medida que los médicos mejoran en el tratamiento de la enfermedad, lo que puede complicar aún más los esfuerzos para precisarlo.

Obtener el número correcto es importante porque ayuda a los gobiernos y a las personas a determinar las respuestas apropiadas. “Calcule una IFR demasiado baja, y una comunidad podría reaccionar de manera insuficiente y estar mal preparada. Demasiado alto, y la reacción exagerada podría ser, en el mejor de los casos, costosa, y en el peor de los casos, [podría] también agregar daños por el uso excesivo de intervenciones como bloqueos ”, dice Hilda Bastian, quien estudia medicina basada en evidencia y es candidata a doctorado en la Universidad de Bond en Gold Coast, Australia.

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https://www.nature.com/articles/d41586-020-01738-2