A medida que el número de infecciones por coronavirus se acerca a 100,000 personas en todo el mundo, los investigadores están compitiendo para comprender qué hace que se propague tan fácilmente.

Un puñado de análisis genéticos y estructurales han identificado una característica clave del virus, una proteína en su superficie, que podría explicar por qué infecta tan fácilmente las células humanas.

Otros grupos están investigando la puerta a través de la cual el nuevo coronavirus ingresa a los tejidos humanos, un receptor en las membranas celulares. Tanto el receptor celular como la proteína del virus ofrecen objetivos potenciales para que los medicamentos bloqueen el patógeno, pero los investigadores dicen que es demasiado pronto para estar seguro.

“Comprender la transmisión del virus es clave para su contención y prevención futura”, dice David Veesler, un virólogo estructural de la Universidad de Washington en Seattle, quien publicó los hallazgos de su equipo sobre la proteína del virus en el servidor biomédico de preimpresión bioRxiv el 20 de febrero 1 .

El nuevo virus se propaga mucho más fácilmente que el que causó el síndrome respiratorio agudo severo, o SARS (también un coronavirus), y ha infectado más de diez veces la cantidad de personas que contrajeron SARS.

Invasor de punta

Para infectar una célula, los coronavirus usan una proteína ‘espiga’ que se une a la membrana celular, un proceso que es activado por enzimas celulares específicas. Los análisis genómicos del nuevo coronavirus han revelado que su proteína espiga difiere de la de los parientes cercanos, y sugieren que la proteína tiene un sitio activado por una enzima de la célula huésped llamada furina.

Esto es significativo porque la furina se encuentra en muchos tejidos humanos, incluidos los pulmones, el hígado y el intestino delgado, lo que significa que el virus tiene el potencial de atacar múltiples órganos, dice Li Hua, biólogo estructural de la Universidad de Ciencia y Tecnología de Huazhong. Wuhan, China, donde comenzó el brote. El hallazgo podría explicar algunos de los síntomas observados en las personas con el coronavirus, tales como insuficiencia hepática, dice Li, quien fue coautor de un análisis genético del virus que fue publicada en el servidor de pre-impresión ChinaXiv el 23 de febrero 2 . El SARS y otros coronavirus del mismo género que el nuevo virus no tienen sitios de activación de furina, dice.

El sitio de activación de furina “establece el virus de manera muy diferente al SARS en términos de su entrada en las células, y posiblemente afecta la estabilidad del virus y, por lo tanto, la transmisión”, dice Gary Whittaker, virólogo de la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York. Su equipo publicó otro análisis estructural de la proteína espiga del coronavirus en bioRxiv el 18 de febrero 3 .

Varios otros grupos también han identificado el sitio de activación como posiblemente permitiendo que el virus se propague eficientemente entre los humanos 4 . Señalan que estos sitios también se encuentran en otros virus que se propagan fácilmente entre las personas, incluidas las cepas graves del virus de la influenza. En estos virus, el sitio de activación se encuentra en una proteína llamada hemaglutinina, no en la proteína espiga.

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https://www.nature.com/articles/d41586-020-00660-x