A principios de mayo de 2020, aproximadamente 65 000 personas en los EE. UU. habían muerto por la enfermedad del coronavirus 2019 (COVID-19), 1 la enfermedad causada por el coronavirus 2 del síndrome respiratorio agudo severo (SARS-CoV-2). Este número parece ser similar al número estimado de muertes por influenza estacional reportadas anualmente por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

Esta aparente equivalencia de muertes por COVID-19 y la influenza estacional no coincide con las condiciones clínicas de primera línea, especialmente en algunas zonas calientes de la pandemia donde los ventiladores han sido escasos y muchos hospitales se han extendido más allá de sus límites. La demanda de recursos hospitalarios durante la crisis COVID-19 no ha ocurrido antes en los EE. UU., incluso durante la peor temporada de influenza. Sin embargo, los funcionarios públicos continúan haciendo comparaciones entre la influenza estacional y la mortalidad por SARS-CoV-2, a menudo en un intento de minimizar los efectos de la pandemia en desarrollo.

La raíz de tales comparaciones incorrectas puede ser una brecha de conocimiento sobre cómo se informa públicamente la influenza estacional y los datos de COVID-19. Los CDC, como muchas agencias similares de control de enfermedades en todo el mundo, presentan la morbilidad y mortalidad por influenza estacional no como recuentos sin procesar sino como estimaciones calculadas basadas en los códigos de Clasificación Internacional de Enfermedades presentados. 2 

Entre 2013-2014 y 2018-2019, las muertes anuales por influenza estimadas reportadas oscilaron entre 23 000 y 61 000. 3 Sin embargo, durante ese mismo período, el número de muertes por influenza contadas fue de entre 3448 y 15 620 por año. 4 4En promedio, las estimaciones de los CDC de las muertes atribuidas a la influenza fueron casi 6 veces mayores que los números contados reportados. Por el contrario, las muertes por COVID-19 actualmente se cuentan y se informan directamente, no se estiman. Como resultado, la comparación más válida sería comparar los recuentos semanales de muertes por COVID-19 con los recuentos semanales de muertes por influenza estacional.

Durante la semana que finalizó el 21 de abril de 2020, se reportaron 15 455 muertes contadas con COVID-19 en los EE. UU. 5 El número reportado de muertes contadas de la semana anterior, que finalizó el 14 de abril, fue de 14 478. Por el contrario, según los CDC, las muertes contadas durante la semana pico de las temporadas de influenza de 2013-2014 a 2019-2020 oscilaron entre 351 ( 2015-2016, semana 11 de 2016) a 1626 (2017-2018, semana 3 de 2018). 6 El número medio de muertes contadas durante la semana pico de las temporadas de influenza de 2013-2020 fue de 752.4 (IC 95%, 558.8-946.1). 7 7Estas estadísticas sobre muertes contadas sugieren que el número de muertes por COVID-19 para la semana que terminó el 21 de abril fue de 9.5 veces a 44.1 veces mayor que la semana pico de muertes por influenza contadas durante las últimas 7 temporadas de influenza en los EE. UU. Con un 20.5 aumento medio multiplicado (IC 95%, 16.3-27.7). 5 , 6

Hay una serie de consideraciones. Las muertes por COVID-19 pueden ser subestimadas debido a las limitaciones continuas de la capacidad de la prueba o los resultados falsos negativos. Cuando los pacientes se presentan tarde en el curso de la enfermedad, es menos probable que las muestras del tracto respiratorio superior den resultados positivos. Por el contrario, los recuentos de influenza pueden ser menos confiables porque las muertes de influenza en adultos no son reportables a las autoridades de salud pública, como es el caso de las muertes por COVID-19. Además, debido a que las muertes por influenza en adultos no son reportables, los epidemiólogos deben confiar en los mecanismos de vigilancia que intentan dar cuenta de la posible subnotificación. 8Del mismo modo, algunas ciudades, como la ciudad de Nueva York, están comenzando a informar casos de muertes probables y confirmadas de COVID-19. La inclusión de muertes probables y confirmadas ha llevado a cifras revisadas de mortalidad que, en efecto, se ubican a horcajadas entre el conteo y la estimación del número de muertes por COVID-19. También es posible que algunas muertes que han sido etiquetadas como causadas por COVID-19 no se deban a COVID-19. Por ejemplo, en áreas donde hay una propagación comunitaria de alto nivel, como la ciudad de Nueva York, si un paciente es llevado a un departamento de emergencias por paro cardíaco y tiene un resultado positivo en tiempo real de la prueba de reacción en cadena de la polimerasa con transcriptasa inversa conocida para SARS- CoV-2, y muere, eso se consideraría una muerte COVID-19 en los recuentos de muertes locales. Es imposible decir si esa muerte pudo haber ocurrido de todos modos. Finalmente, será útil un cálculo más completo de la carga de la enfermedad que se centra en el exceso de mortalidad, incluidas las muertes directas e indirectas relacionadas con COVID-19. Ese análisis será más completo si también considera la posibilidad de muertes excesivas debido a la atención diferida durante el pico de la epidemia y la falta de capacidad para la atención de pacientes sin COVID-19 en hospitales abrumados.

Las tasas de letalidad son otro tema de confusión. Las comparaciones de las tasas de letalidad del SARS-CoV-2 y la influenza son prematuras. Las estimaciones de las tasas de letalidad para COVID-19 varían de menos del 1% en algunas naciones a aproximadamente el 15% en otras. Este amplio rango refleja limitaciones en el cálculo de las tasas de letalidad. Estos incluyen no tener en cuenta la escasez en las pruebas (por lo tanto, falsamente disminuyendo el denominador) e información de seguimiento incompleta para las personas que estaban gravemente enfermas pero que aún estaban vivas cuando se evaluó por última vez (disminuyendo así el numerador). Finalmente, los resultados de los estudios serológicos ayudarán a determinar un denominador más preciso para la tasa de letalidad del SARS-CoV-2.

En la actualidad, el brote de cruceros Diamond Princess es una de las pocas situaciones para las que se dispone de datos completos. Para este brote, la tasa de letalidad a fines de abril de 2020 fue de 1.8% (13 muertes de 712 casos); ajustado a la edad para reflejar la población general, la cifra habría estado más cerca del 0,5%. 1 , 9 Una tasa de letalidad de 0.5% todavía sería 5 veces la tasa de letalidad comúnmente citada de influenza estacional adulta. 3 , 10

La comparación directa de datos para 2 enfermedades diferentes cuando las estadísticas de mortalidad se obtienen por diferentes métodos proporciona información inexacta. Además, el fracaso reiterado de los funcionarios del gobierno y otros en la sociedad para considerar estas distinciones estadísticas amenaza la salud pública. Los funcionarios del gobierno pueden confiar en tales comparaciones, malinterpretando así los datos de los CDC, cuando buscan reabrir la economía y reducir las estrategias de mitigación. Aunque los funcionarios pueden decir que el SARS-CoV-2 es “simplemente otra gripe”, esto no es cierto.

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