La propagación del nuevo coronavirus pronto podría volverse imparable, dicen los científicos que están preocupados por un rápido aumento en la cantidad y el tamaño de los brotes fuera de China. Algunos incluso están murmurando la palabra p: pandemia.

En Corea del Sur, más de 900 personas han sido infectadas, muchas de ellas en un brote en la ciudad de Daegu. Y en los últimos días, los funcionarios en Italia han estado luchando para contener un grupo de más de 300 infecciones en el norte del país que ha causado alrededor de 10 muertes. Lo más preocupante es que un brote en Irán que ha matado al menos a 15 personas y ha infectado a un número desconocido parece haber propagado el virus a otros países de Medio Oriente.

Los últimos brotes, que incluyen muchos casos sin un vínculo claro con China, así como signos de que algunos no fueron detectados durante semanas, podrían significar que contener el virus, que causa una enfermedad llamada COVID-19, ya no es posible.

“La identificación de infecciones previamente no reconocidas en gran número en Irán e Italia en particular, y también en Corea del Sur, realmente nos muestra que es probable que sea imposible contener el coronavirus”, dice Ben Cowling, epidemiólogo de enfermedades infecciosas de la Universidad de Hong Kong

Los científicos dicen que eso podría significar que se necesitan nuevas estrategias para frenar su propagación. Estos incluyen medidas mucho más amplias fuera de China que limitan las interacciones sociales, como el cierre de escuelas. Pero los investigadores deben responder preguntas clave sobre el brote para implementar tales medidas de manera más efectiva. Una es si los niños transmiten el virus tan ampliamente como los adultos, y si los niños son tan susceptibles a la infección.

Potencial de pandemia?

Funcionarios de la Organización Mundial de la Salud (OMS) en Ginebra dijeron el 24 de febrero que los brotes mundiales de coronavirus aún no constituyen una pandemia, definida en términos generales como la propagación incontrolada de una infección en múltiples regiones. “¿Este virus tiene potencial pandémico? Por supuesto que sí. ¿Ya llegamos? Según nuestra evaluación, todavía no ”, dijo el director general de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus. La OMS está enviando equipos de expertos a Italia e Irán para ayudar a controlar los brotes allí.

Pero otros científicos dicen que el aumento en los casos internacionales marca un punto de inflexión en el brote de 2 meses. “Independientemente de lo que diga la OMS, creo que se cumplen las condiciones epidemiológicas para una pandemia”, dice Marc Lipsitch, epidemiólogo de enfermedades infecciosas en la Escuela de Salud Pública TH Harvard TH Chan en Boston, Massachusetts. “Bajo casi cualquier definición razonable de pandemia, ahora hay evidencia de que está sucediendo”.

Por ejemplo, es probable que la propagación de la comunidad ocurra en los Estados Unidos, dijo un funcionario de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de los Estados Unidos, en Atlanta, Georgia, en una conferencia de prensa el 25 de febrero. “No se trata tanto de si esto sucederá en este país sino de cuándo ocurrirá esto”, dijo Nancy Messonnier, directora del Centro Nacional de Inmunización y Enfermedades Respiratorias de los CDC.

Las muertes en Irán son particularmente preocupantes, dicen los investigadores. “Si los primeros casos identificados son casos fatales, eso significa que las infecciones probablemente han estado ocurriendo durante algunas semanas”, dice Cowling.

El descubrimiento en la última semana de numerosos casos en el Líbano, Irak y otros lugares que fueron exportados desde Irán es preocupante, dice Andrew Tatem, un geógrafo de la Universidad de Southampton, Reino Unido, cuyo equipo ha modelado la propagación global del virus. Esto se debe a que los viajes internacionales no son comunes entre la mayoría de los iraníes, lo que indica que es probable que haya una gran cantidad de casos no detectados en Irán, donde ha estado circulando por más tiempo. “Creo que con Irán, solo estamos viendo la punta del iceberg porque solo estamos viendo los casos más enfermos reportados”, agrega Devi Sridhar, un investigador de salud pública de la Universidad de Edimburgo, Reino Unido.

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https://www.nature.com/articles/d41586-020-00551-1