El diagnóstico de COVID-19 ha dependido de las pruebas de reacción en cadena de la polimerasa de transcripción inversa (RT-PCR) dirigidas al SARS-CoV-2 en muestras de nasofaringe o sitios respiratorios. Sin embargo, los resultados pueden ser persistentemente positivos sin indicar infecciosidad. El cultivo virológico, aunque requiere mucho trabajo y requiere contención biológica, es probable que sea un sustituto más informativo de la infecciosidad viral.

Un estudio reciente de nueve pacientes en Alemania indicó que no se encontraron virus viables más de 8 días después del inicio de los síntomas (NEJM JW Infect Dis Jun 2020 y Nature 2020 Apr 1; ??[e-pub]). Para explorar aún más la relación entre los hallazgos del ensayo de RT-PCR y la infectividad en cultivo, los investigadores canadienses utilizaron muestras de 90 sujetos positivos para SARS-CoV-2 en RT-PCR y probaron la capacidad de las muestras para infectar células cultivadas. También se registraron el tiempo desde el inicio de los síntomas hasta la prueba (STT) y los valores de umbral del ciclo de PCR (Ct).

En total, 26 muestras (29%) fueron positivas para cultivo. En comparación con las muestras negativas de cultivo, estas muestras positivas tenían un Ct más bajo (17 frente a 27; P <0,001) y un STT más corto (3 días frente a 7 días; P <0,001).

Las muestras con Ct> 24 tenían una probabilidad del 3% de ser positivas para el cultivo, y aquellas con STT> 8 días tenían una probabilidad del 4% de ser positivas para el cultivo.

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